Сети, которые входят в объединенную сеть, строятся на основании разнообразных сетевых технологий, каждой из которых достаточно для обеспечения обмена данными в пределах одной подсети. Однако при этом не может быть осуществлено взаимодействие компьютеров такой подсети с компьютерами, которые относятся к подсетям, функционирующим при помощи иных сетевых технологий. Это можно объяснить возможным вариантом несовместимости способа адресации и протоколов, которые определяются различными технологиями. В связи с этим, для того чтобы объединенные сети функционировали исправно, необходимы средства, которые будут представлять «надстройку» над уровнем каналов. Она позволит отвлечься от конкретики решений, которая заложена в сетевых технологиях. В роли выступают такие средства сетевого уровня, как модели OSI. Данные устройства существуют, для того чтобы объединять сети, при этом они должны быть сложнее, чем устройства для уровней каналов.