Сетевым адаптером называют устройство, которое предназначено для подключения компьютеров к физическим каналам компьютерных сетей высокого качества. Для физического кодирования физическое кодирование передаваемой информации используют цифровое кодирование различных типов. Так как компьютерные сети обычно имеют сложные топологии, и в них происходит взаимодействие нескольких абонентов, то приходится решать сложные задачи, связанные с упорядочением такого рода взаимодействия. В связи с этим подключение сетевого адаптера помогает осуществить конкретное число логических операций по организации вышеупомянутого взаимодействия (к примеру, адресацию абонентов, упорядочивание одновременного доступа пользователей к единой линии и пр.).